El ex Presidente Nelson Mandela con los colores de la selección de rugby de Sudáfrica. Fuente: Nelson Mandela Foundation.

El 5 de diciembre de 2013 decíamos adiós a Nelson Mandela, activista contra el Apartheid y Presidente de Sudáfrica desde 1994 hasta 1999. La Copa Mundial de Rugby de Sudáfrica de 1995 supuso un punto de inflexión en la historia del país y otro de sus protagonistas, Joost van der Westhuizen, de 45 años, también nos deja, tras seis años de lucha contra la esclerosis lateral amiotrófica (ELA).

La importancia de ambos personajes se debe a lo que significaron para su país. El evento deportivo se celebró solo un año después del desmantelamiento del sistema segregacionista del Apartheid y fue decisivo para conseguir reducir las tensiones raciales entre negros y blancos. 

La victoria de los sudafricanos frente a los All Black de Nueva Zelanda en Johanesburgo por 15 a 12 consiguió, no solo unificar al país, sino también consolidar la figura de Nelson Mandela, presidente negro, entre la población blanca.

Todos los jugadores del equipo sudafricano que un 24 de junio de 1995 disputaron la final eran blancos salvo uno. Aunque Joost van der Westhuizen no era el capitán, su papel fue muy relevante en aquel partido. Cuando el marcador señalaba 12 a 12 en la segunda mitad del tiempo adicional, dio el pase a Stransky, quien anotó el tanto que los convirtió en vencedores de la final de Rugby de 1995.

En 2009, la película Invictus, de Clint Eastwood, popularizó esta historia y significó el reconocimiento del mérito que tuvieron sus protagonistas. Aunque el papel de Joost van der Westhuizen no es relevante en el largometraje, sí lo fue en la vida real pues, al igual que sus compañeros, cambio el destino de un país. Más tarde, cuando se le diagnosticó el ELA, enfermedad que ataca a las células nerviosas (neuronas) que se encargan de controlar los músculos voluntarios, decidió también contribuir con su imagen y se convirtió en el representante de los que padecen esta enfermedad. Aunque iba en silla de ruedas y apenas podía hablar, continuó con su labor hasta ahora cuando el ELA ha sido quien ha ganado el partido.

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